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『신기술』 실리콘 한계 극복 & 안정성 향상, 이차전지 음극재 성능 UP
2024년 6월 22일 (토) 00:00:00 |   지면 발행 ( 2024년 6월호 - 전체 보기 )

실리콘 한계 극복 & 안정성 향상, 이차전지 음극재 성능 UP
실리콘-질소 도핑 카본 복합음극재 제조기술 개발
한국전기연구원(이하 KERI) 나노융합연구센터 한중탁 박사와 이도근 학생연구원이 리튬이온전지 음극재의 고용량 및 고안정성을 확보하는 ‘실리콘-질소 도핑 카본 복합음극재’ 제조기술을 개발했다. ‘질소’를 도핑한 단일벽 탄소나노튜브와 그래핀으로 입자가 쉽게 부서져 단독으로 음극재에 활용할 수 없는 실리콘의 한계를 극복하고, 음극재의 안정성을 대폭 향상하였다. 해당 연구 결과는 우수성을 인정받아 최근 재료공학 분야 국제 저명 학술지인 『Advanced Functional Materials』에 논문이 게재되었다.

정리 편집부 
자료 KERI
실리콘은 리튬이온전지의 기존 음극(-) 소재인 흑연보다 에너지 밀도가 약 10배 이상 높지만, 지속적인 충·방전 시 부피가 3~4배 팽창한다는 단점이 있다. 또한 실리콘 입자가 쉽게 부서져 전지의 성능을 감소시키는 문제도 있다. 때문에 단독으로 음극재에 활용할 수 없었고, 흑연에 실리콘을 일부 첨가하여 서로의 장단점을 보완하는 기술이 개발되고 있다.
현재 많은 연구진이 실리콘의 문제를 미래 신소재인 탄소나노소재1)로 해결해서 실리콘의 첨가량을 늘리기 위한 노력을 기울이고 있다. 그중 KERI의 방안은 ‘질소를 도핑(doping)한 단일벽 탄소나노튜브’와 ‘그래핀(Graphene)’으로 실리콘의 한계를 극복한 것이다.
탄소나노튜브는 다중벽과 단일벽으로 나뉘는데, 벽이 1개인 단일벽이 가늘고 투명해 물성과 전기전도성이 훨씬 좋다. 질소는 리튬이온과 친화도가 높고 전기화학적으로 안정된 원소다. 이들을 실리콘 복합음극재에 적용할 경우 이론적으로는 아주 좋은 궁합으로 볼 수 있다. 하지만 탄소나노튜브는 서로 뭉치려는 성질이 있어, 상용화를 위해서는 반드시 이를 분산하는 기술이 필요했다. 특히 단일벽 탄소나노튜브는 지름이 1~2 나노미터(nm)에 불과해서 다중벽보다 분산이 훨씬 더 어렵다.

KERI는 10여년 이상 축적해온 나노융합기술을 바탕으로, 밀가루를 반죽하는 방식과 유사하게 단일벽 탄소나노튜브를 분산하는 획기적인 기술을 세계 최초로 개발했다. 그리고 해당 기술을 통해 리튬이온을 좋아하는 질소를 탄소 사이사이에 효과적으로 넣는(도핑) 것까지 성공했다.
이렇게 개발된 ‘질소 도핑 단일벽 탄소나노튜브’를 리튬이온전지의 음극재에 적용하면 리튬이온이 실리콘으로 이동하는 속도를 높여 충전 속도를 높이고 충·방전 사이클 안정성을 향상하는 효과가 있다. 이에 더해 연구팀은 음극재 외부를 우수한 전기전도성 및 기계적 강도를 지닌 그물망 구조의 그래핀으로 감싸 실리콘의 부피팽창을 억제하는 안정성도 확보했다.

연구팀은 리튬이온전지 충·방전 100회 실험을 통해 성과의 효과도 확인했다. 그 결과 기존 실리콘 복합음극재가 적용된 리튬이온전지는 전지 성능이 30% 정도만 남은 반면, ‘실리콘-질소 도핑 카본 복합음극재’가 적용된 전지는 82% 이상 성능을 유지했다.

이번 연구를 주도한 한중탁 박사는 “우리의 탄소나노소재 복합음극재는 실리콘의 단점을 보완하고, 고용량이 장시간 안정적으로 유지되는 장점이 있다”며 “전지 전극의 전도성과 성능을 높이기 위해 기존에 첨가되던 카본블랙과 같은 도전재를 넣지 않아도 될 수준”이라고 전했다. 그는 이번 기술이 리튬 확산속도가 중요한 ‘전고체전지’ 음극에도 활용 가능할 것으로 보고 있다.
해당 연구결과는 우수성을 인정받아 최근 재료공학 분야 국제 저명 학술지인 『Advanced Functional Materials』에 논문이 게재됐다. 학술지의 영향력을 평가하는 ‘JCR Impact Factor’는 19로, 해당 분야 상위 3.7%에 속하는 수치이다.
한편, KERI는 이번에 개발한 복합음극재가 적용된 리튬이온전지 풀 셀(Full-cell)에 대한 평가를 마무리하고 특허출원까지 완료했다. 이에 관련 기술이 필요한 기업들의 많은 관심을 받을 것으로 내다보고, 수요 기업을 발굴하여 기술이전을 추진할 계획이라고 밝혔다.


1) 탄소나노소재는 탄소가 육각형 모양으로 이루어진 나노스케일의 전도성 소재로, 꿈의 신소재라 불리는 2차원 평면 구조인 ‘그래핀’과 그래핀이 나선형으로 휘감아진 구조인 ‘탄소나노튜브’등이 있다. 

<Energy News>

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